Θα ήθελα να σας πω για ένα ζώο που μπορεί να σας ενδιαφέρει. Είναι επιστημονικά γνωστό ως Mus musculus, και είναι ένα μάλλον μικρό, γούνινο, εδαφικό θηλαστικό. Αυξάνεται σε περίπου 10 εκατοστά, το χρώμα της γούνας του ποικίλλει και είναι ένα από τα πιο άφθονα είδη του γένους Mus.

Είναι ένα πολύ περίεργο είδος. Μπορεί να κολυμπήσει και να ανέβει σε μεγάλες αποστάσεις, και μπορεί να πηδήξει μέχρι ένα πόδι στον αέρα. Μπορεί να ελέγξει τη ροή του αίματος στην άτριχη ουρά του, αυξάνοντας την επιφανειακή του θερμότητα κατά 10 βαθμούς Κελσίου. Επικοινωνεί χρησιμοποιώντας φερομόνες, που εκκρίνονται από συγκεκριμένο αδένα ή σε δάκρυα και ούρα. Αυτό είναι βολικό, επειδή το ζώο αφήνει πίσω μικροσκοπικά σταγονίδια ούρων καθώς περπατά (μαζί με περίπου 80 περιττώματα την ημέρα). Η όρασή του δεν είναι μεγάλη. Βλέπει λιγότερα χρώματα από ό, τι εμείς, αλλά κυρίως ανιχνεύει το περιβάλλον του με τα μουστάκια.

Είμαι σίγουρος ότι μαντέψατε το κοινό όνομα αυτού του Mus musculus - είναι το ποντίκι του σπιτιού. Το Mus musculus είναι το διωνυμικό του όνομα (από τα ελληνικά · διωνυμική έννοια «δύο μερών»). Κάθε γνωστό είδος - εξαφανισμένο ή εξαφανισμένο, είτε ζώο, φυτό, βακτήριο ή ορυκτό - έχει διωνυμικό όνομα. Αυτά τα ονόματα μας βοηθούν να ταξινομήσουμε τον εντυπωσιακό αριθμό ειδών στη Γη σε ένα καθολικό και τυπικό σύστημα. Το επιστημονικό πεδίο που ασχολείται με την ονοματολογία ονομάζεται ταξονομία, η οποία προέρχεται επίσης από τα ελληνικά. Σημαίνει «μέθοδος ρύθμισης».

Αυτό το επιστημονικό πεδίο χρονολογείται από το 3000 π.Χ., με τη μία ή την άλλη μορφή. Εκείνη την εποχή, πιστεύεται ότι υπήρχαν μερικές εκατοντάδες είδη και ότι ήταν δυνατόν να ταξινομηθούν όλα αυτά. Σήμερα, γνωρίζουμε ότι υπάρχουν πολλά περισσότερα από αυτά: οι τελευταίες εκτιμήσεις υπολογίζουν τον αριθμό των υπαρχόντων ειδών σε περίπου 8,7 εκατομμύρια, δίνουν ή παίρνουν 1,3 εκατομμύρια και εξαιρούνται τα βακτήρια και η αρχαία. Από αυτά τα εκτιμώμενα 8,7 εκατομμύρια, έχουμε επισημάνει μόνο το 15%.

Για κάθε ζώο ή φυτό που γνωρίζετε, υπάρχουν πολλά που δεν το κάνετε. Πάρτε τριαντάφυλλα (γένος: Rosa). Πόσα είδη τριαντάφυλλων πιστεύετε ότι υπάρχουν; Η πρώτη μου εκτίμηση ήταν περίπου 20. Αποδεικνύεται ότι υπάρχουν περίπου 150 είδη τριαντάφυλλων, το καθένα με τα δικά του μοναδικά χαρακτηριστικά. Αυτός ο μεγάλος αριθμός καθιστά σημαντικό τον προσδιορισμό κάθε τύπου και τη διάκριση μεταξύ τους. Για παράδειγμα, πολλά θαλάσσια σφουγγάρια παράγουν υλικά που έχουν φαρμακευτικές ιδιότητες. Οι μέθοδοι μας για τη δοκιμή αυτών των υλικών θα ήταν πολύ λιγότερο αποτελεσματικές εάν συλλέξαμε και δοκιμάσαμε όλα τα σφουγγάρια, ανεξάρτητα από τις ιδιότητές τους.

Η ταξονομία έχει λάβει πολλές μορφές σε όλη την ιστορία, σε κάποιο σημείο ενοποιώντας ένα ενιαίο σύστημα που διαμορφώνεται συνεχώς από τις ανάγκες εκείνων που το χρησιμοποιούν. Ακόμα και σήμερα, αυτοί που βρίσκονται στο πεδίο επανεξετάζουν το τρέχον σύστημα. Η ανασκόπηση της προέλευσης και της εξέλιξης της ταξινομίας παρέχει μια καλή επισκόπηση των πολλών προβλημάτων που αντιμετωπίζει (και επιλύθηκαν) με την πάροδο του χρόνου και πού πηγαίνει.

Οι πρώτες μορφές ταξινόμησης αναπτύχθηκαν εδώ και πολύ καιρό. Στην αρχαία Κίνα, ο αυτοκράτορας Shennong έγραψε μια φαρμακοποιία, μια ταξινόμηση των φυτών με βάση τις φαρμακευτικές τους ιδιότητες, περίπου το 3000 π.Χ. Στην Αίγυπτο, τοιχογραφίες φαρμακευτικών φυτών και τα ονόματά τους χρονολογούνται γύρω στο 1500 π.Χ. Ένας από τους πρώτους ταξινομικούς σημείωσης ήταν ο Αριστοτέλης (384–322 π.Χ.). Προσπάθησε να ταξινομήσει όλα τα ζωντανά πράγματα σε ομάδες, αλλά υπήρχε ένα ελάττωμα στο σύστημά του - ασυνέπεια. Το έργο του δεν ξεχάστηκε, ωστόσο, καθώς μερικά από τα ονόματα που επινόησαν εξακολουθούν να χρησιμοποιούνται σήμερα. Ένα παράδειγμα είναι το Crustacea, το υποφύλιο που περιλαμβάνει αστακούς, καβούρια και γαρίδες.

Ο Θεόφραστος, που ήταν φίλος του Αριστοτέλη, προσπάθησε να δημιουργήσει το δικό του σύστημα. Θυμάται ότι επινόησε τον όρο «βοτανικό» και το σύστημά του είχε επίσης ελαττώματα και τελικά εξαφανίστηκε. Ένα σύστημα είχε καλύτερη τύχη: το De Materia Medica ("On Medical Medicine"), από Έλληνα γιατρό με το όνομα Διοσκουρίδης. Συγκεντρώθηκε γύρω στο 50-70 μ.Χ., αυτό το βιβλίο έγινε ένα κοινό ιατρικό κείμενο μέχρι τον 16ο αιώνα (που δείχνει τον αργό ρυθμό της προόδου). Το De Materia Medica ήταν μια φαρμακοποιία που περιείχε περίπου 600 είδη, κυρίως φυτά, και τις φαρμακευτικές ιδιότητες του καθενός.

Κατά τη διάρκεια της Αναγέννησης, καθώς η γνώση μας για τα ζωντανά πράγματα επεκτάθηκε γρήγορα, η ταξινομία εισήλθε σε μια περίοδο άνθησης. Οι αναγεννησιακοί εξερευνητές ανακαλύπτουν συνεχώς νέα είδη. Οι εφευρέτες δημιούργησαν τον οπτικό φακό, ο οποίος έκανε πιο δύσκολο να παρατηρηθούν και να μελετηθούν βιολογικοί δείκτες. Με την εισροή νέων ειδών και εργαλείων, οι επιστήμονες είδαν τι έλειπε στις παλιές μεθόδους ταξινόμησης. Πώς αντέδρασαν; Εφευρίσκοντας μια γενναιόδωρη ποσότητα νέων - αλλά περισσότερα συστήματα δεν είναι πάντα καλύτερα.

Πολλά από αυτά τα νέα συστήματα ταξινόμησης χρησιμοποιήθηκαν σε εθνικό επίπεδο, πράγμα που σήμαινε ότι επιστήμονες από διαφορετικές χώρες χρησιμοποίησαν διαφορετικά συστήματα (για να μην αναφέρουμε συστήματα που χρησιμοποιήθηκαν τοπικά και προσωπικά). Αυτό προκάλεσε σύγχυση τον 16ο και 17ο αιώνα. Μερικοί επιστήμονες ταξινομήθηκαν ανά περιοχές στις οποίες βρέθηκε ένα φυτό ή ένα ζώο, ενώ άλλοι έδωσαν προτεραιότητα στην οπτική εμφάνιση και άλλοι εξακολουθούσαν να βασίζονται στις ιδιότητες που ταξινομούνται σε κάθε είδος.

Το αποτέλεσμα? Κάθε οργανισμός είχε πολλά διαφορετικά ονόματα. Αυτά τα ονόματα χρησιμοποιήθηκαν για να εκφράσουν είτε γνωστές τοποθεσίες ή είδη ειδών, είτε και τα δύο. Όταν ανακαλύφθηκαν περισσότερα είδη, προστέθηκαν νέες λέξεις στα ονόματά τους για να διαχωριστούν καλύτερα τα είδη. Αυτό οδήγησε περιστασιακά σε οργανισμούς με ονόματα έως 60 λέξεων. Για να επιδεινώσει τη σύγχυση, κάθε σύστημα χρησιμοποίησε μια διαφορετική γλώσσα.

Εισαγάγετε τον πατέρα της ταξινομίας: Carl Linnaeus (1707–1778). Ο Linnaeus ήταν ένας Σουηδός επιστήμονας του οποίου το έργο είναι εξίσου σημαντικό σήμερα όπως ήταν στην εποχή του. Ξεκίνησε την καριέρα του ως βοτανολόγος, ταξίδεψε σε όλη την Ευρώπη, απέκτησε ιατρικό πτυχίο και μετά επέστρεψε στη Σουηδία για να διδάξει βοτανική και ζωολογία μεταξύ άλλων θεμάτων. Λέγεται ότι, ως θρησκευτικός άνθρωπος, ταξινόμησε τους οργανισμούς ως μορφή εκτίμησης του έργου του Θεού. Κατά ειρωνικό τρόπο, το έργο του αποδείχθηκε σημαντικό βήμα στην εξέλιξη της επιστήμης.

Ζωγραφική του Carl Linnaeus από τον Per Krafft the Elder. Εικόνα: Fred_J μέσω Wikimedia (Δημόσιος τομέας, 1773)

Ο Linnaeus είδε τα ελαττώματα στα συστήματα ταξινόμησης. Επιδίωξε να σχεδιάσει ένα νέο σύστημα που θα γινόταν παγκόσμιο πρότυπο και δημιούργησε αυτό το νέο σύστημα στα λατινικά - μια γλώσσα που είχε ήδη βαθιές συνδέσεις με την επιστήμη. Για να δημιουργήσει συνέπεια, πρότεινε την ομοιόμορφη ταξινόμηση των φυτών σύμφωνα με τα αναπαραγωγικά τους όργανα. Για να εξασφαλίσει ευκολία στη χρήση, άφησε πίσω του ονόματα φράσεων που ήταν κοινά εκείνη την περίοδο και άρχισε να χρησιμοποιεί το διωνυμικό σύστημα (δύο ονόματα) - κάθε οργανισμός θα καλούσε το γένος και το είδος του, τις δύο χαμηλότερες τάξεις ταξινόμησης.

Οι επιστήμονες αρχικά χλεύασαν την ιδέα του Linnaeus να ταξινομήσουν τα φυτά από τα αναπαραγωγικά τους όργανα. Σύντομα, όμως, πολλοί ήρθαν να δουν τα οφέλη, τη συνέπεια και την πρακτικότητά του, σε αυτό το σημείο άρχισε αργά να καταλαβαίνει. Αλλά ακόμη και όταν οι επιστήμονες άρχισαν να δέχονται το σύστημα, υπήρξαν πολλές αλλαγές που θα έρθουν.

Ο Linnaeus σχεδίασε το σύστημά του πριν από τη θεωρία της εξέλιξης του Δαρβίνου. Αλλά η ταξινομία του είχε, κατά κάποιον τρόπο, δείξει προς αυτή την κατεύθυνση. Για παράδειγμα, είχε παρατηρήσει μια ομοιότητα μεταξύ ανθρώπου και πιθήκου και έτσι ταξινόμησε τα δύο είδη σχετικά κοντά μεταξύ τους. Τα γραπτά του πιστεύεται ότι έχουν εμπνεύσει πολλούς φυσιοδίφης και επιστήμονες, συμπεριλαμβανομένου του Ντάργουιν. Όταν οι επιστήμονες άρχισαν να χρησιμοποιούν εξελικτικά δέντρα κατά τον 19ο και 20ο αιώνα, η ταξινόμηση άρχισε να βασίζεται στην ανατομία και τη βιοχημεία αντί απλώς στη μορφολογία. Η ίδια η ταξινομία εξελίχθηκε σε ομαδοποιημένα είδη με βάση γενετικές ομοιότητες.

Η ομορφιά του συστήματος Linnaeus ήταν στην προσαρμοστικότητα του. Αυξήθηκε παράλληλα με τις εξελίξεις στην επιστήμη. Αυτό δεν συνέβη γρήγορα - χρειάστηκε έως το 1935 για να συγχωνευθούν τα αμερικανικά και ευρωπαϊκά συστήματα και να γίνουν ο Διεθνής Κώδικας Βοτανικής Ονοματολογίας. Ακόμα και σήμερα, γίνονται ουσιαστικές αλλαγές ή τουλάχιστον εξετάζονται.

Οι τρέχουσες τεχνολογίες μας επιτρέπουν να κάνουμε πράγματα που ποτέ δεν θα μπορούσαμε. Με ταχύτερη υπολογιστική ισχύ, μπορούμε να επεξεργαστούμε εκπληκτικά ποσά δεδομένων. Μια τεχνική που ονομάζεται Polymerase Chain Reaction (PCR) μας επιτρέπει να ενισχύσουμε μικροσκοπικά τμήματα DNA. Η γενετική αλληλουχία είναι πιο αξιόπιστη από ποτέ. Όλα αυτά μας επιτρέπουν να συγκρίνουμε το DNA διαφόρων οργανισμών με πρωτοφανή αποτελεσματικότητα και να τα ταξινομήσουμε με γενετικές σχέσεις σε ένα επιστημονικό πεδίο γνωστό ως Cladistics. Μερικοί επιστήμονες αντιτίθενται σε αυτήν τη μέθοδο, καθώς έρχεται σε αντίθεση με τις τρέχουσες ταξινομήσεις. Ωστόσο, πιστεύω ότι αυτή η μορφή ταξινόμησης έχει μια καλή πιθανότητα να γίνει ένα σημαντικό σύστημα ταξινόμησης στο μέλλον.

Αν και η σημερινή ταξινομία δεν είναι αυτή που ήταν στην εποχή του Λινναίου, πολλοί επιστήμονες πιστεύουν ότι η συνεισφορά του στον τομέα είναι εξίσου σημαντική με εκείνη πριν από 200 χρόνια. Ο Linnaeus μας έδωσε το όνομα Homo sapiens. Το σύστημά του έχει ρίζες που φυτεύτηκαν χρόνια και χρόνια προτού έρθει, και συνεχίζει να εξελίσσεται χρόνια μετά το θάνατό του. Για μένα, το σύστημα του Linnaeus αποτελεί παράδειγμα των αρετών της μάθησης από την εμπειρία και της προσπάθειας για βελτίωση. Αυτά είναι μαθήματα που οι επιστήμονες εφαρμόζουν καθημερινά στη δουλειά τους και όλοι πρέπει να προσπαθήσουμε να τα εφαρμόσουμε στην καθημερινή μας ζωή.