Μια γιγαντιαία μέδουσα στο διάστημα αφήνει τους φέρετους μπερδεμένους

Το 2014, το Διαστημικό Τηλεσκόπιο Hubble (HST) βρήκε κάτι ασυνήθιστο - έναν γαλαξία που μοιάζει με μια τεράστια μέδουσα στο διάστημα. Οι αστρονόμοι αμφισβητούν πώς σχηματίστηκαν τα μεγάλα πλοκάμια αυτού του αποκλεισμένου γαλαξία, ενώ πρόσφατες παρατηρήσεις δείχνουν ότι τα αστέρια γεννιούνται μέσα σε αυτές τις παράξενες δομές.

Οι γαλαξίες όπως το ESO 137–001 είναι εξαιρετικά ασυνήθιστοι, καθώς οι συνθήκες εντός ομάδων γαλαξιών καθιστούν δύσκολη τη δημιουργία νέων αστεριών. Οι περισσότεροι γαλαξίες, όπως ο δικός μας Γαλαξίας, αποτελούν μέρος μικρών συγκεντρώσεων γαλαξιών, όπως η Τοπική Ομάδα μας. Ωστόσο, ορισμένοι γαλαξίες, όπως το ESO 137–001, είναι μέλη σμήνων γαλαξιών, που περιέχουν εκατοντάδες ή χιλιάδες από αυτές τις δομές. Ο χώρος μεταξύ αυτής της οικογένειας των αστεριών είναι γεμάτος με ζεστό, αδύναμο αέριο, που ενεργεί ως ανεμοστρόβιλος καθώς οι γαλαξίες περνούν μέσα από αυτό, απογυμνώνοντας αυτά τα σώματα αερίου και σκόνης, σε μια διαδικασία γνωστή ως απογύμνωση πίεσης κριού.

ESO 137–001, η διαστημική μέδουσα, που φαίνεται σε μια σύνθετη εικόνα από τα διαστημικά τηλεσκόπια Hubble και Chandra. Πιστωτική εικόνα: NASA / ESA / CXC

«Πιστεύουμε ότι είναι δύσκολο να αφαιρέσουμε ένα μοριακό νέφος που σχηματίζει ήδη αστέρια, γιατί θα πρέπει να συνδέεται στενά με τον βαρύτητα στον γαλαξία. Αυτό σημαίνει ότι είτε κάνουμε λάθος, είτε αυτό το αέριο απογυμνώθηκε και θερμάνθηκε, αλλά έπειτα έπρεπε να κρυώσει ξανά ώστε να συμπυκνωθεί και να σχηματίσει αστέρια. Το να ξεχωρίζουμε αυτά τα δύο σενάρια είναι ένα από τα πράγματα που θέλουμε να αντιμετωπίσουμε », δήλωσε ο Stacey Alberts του Πανεπιστημίου της Αριζόνα.

Μια μέδουσα στο διάστημα; Τι περίεργο είναι αυτό;

Όπως και ο δικός μας Γαλαξίας, το ESO 137–001 είναι ένας φραγμένος σπειροειδής γαλαξίας. Σε αντίθεση με την οικογένειά μας με αστέρια, αφήνει πίσω του ένα ίχνος συντριμμιών καθώς τρέχει προς το κέντρο βαρύτητας ενός σμήνους γαλαξιών γνωστών ως Abell 3627, με ταχύτητες που πλησιάζουν τα 7,25 εκατομμύρια χιλιόμετρα την ώρα (4,25 εκατομμύρια MPH). Η διαγαλαξιακή σκόνη στην οποία ταξιδεύει αυτός ο γαλαξίας μπορεί να είναι λεπτή, αλλά έχει θερμοκρασία 82 εκατομμύρια βαθμούς Κελσίου (180 εκατομμύρια βαθμούς Φαρενάιτ), προκαλώντας να λάμπει σε ακτίνες Χ, το οποίο μπορεί να ανιχνευθεί από το διαστημικό τηλεσκόπιο Chandra.

Αυτό το κοσμικό cnidarian βρίσκεται 220 εκατομμύρια έτη φωτός από τη Γη, που φαίνεται στον αστερισμό Triangulum Australe. Τα πλοκάμια των μεδουσών εκτείνονται σε 260.000 έτη φωτός, περισσότερο από το διπλάσιο της διαμέτρου του γαλαξία του Γαλαξία. Νεαρά, καυτά αστέρια στα πλοκάμια του σώματος λάμπουν σε υπεριώδες και μπλε φως.

Οι μηχανικοί συνδέουν το MIRI στο τηλεσκόπιο James Webb. Αυτό το όργανο θα ξεκλειδώσει μυστικά για μερικά από τα μεγαλύτερα μυστήρια του Σύμπαντος, συμπεριλαμβανομένου του ESO 137–001. Πιστωτική εικόνα: NASA / Chris Gunn (CC)

Μια νέα προβολή

Αυτό το αντικείμενο, ESO 137–001, προορίζεται να είναι ένας από τους πρωταρχικούς στόχους για το επερχόμενο τηλεσκόπιο James Webb, το οποίο αναμένεται να ξεκινήσει το 2021. Οι ερευνητές που χρησιμοποιούν μέσο μέσο υπέρυθρης ακτινοβολίας (MIRI) στο Webb θα εξετάσουν αυτήν τη διαστημική μέδουσα σε μήκη κύματος σε το μεσαίο υπέρυθρο τμήμα του ηλεκτρομαγνητικού φάσματος. Αυτές οι παρατηρήσεις θα αναλύσουν λεπτομερώς το ESO 137–001 σε ανάλυση 50 φορές μεγαλύτερη από το δυνατόν με οποιοδήποτε προηγούμενο παρατηρητήριο υπέρυθρων.

Επειδή το υλικό στο άκρο της ουράς άφησε τον γαλαξία πριν βρεθεί πιο κοντά στο σώμα, οι ερευνητές θα είναι σε θέση να δουν πώς αλλάζει η διαδικασία σχηματισμού αστεριών με την πάροδο του χρόνου μέσα στη δομή. Οι αστρονόμοι θα συνδυάσουν εικόνες που λαμβάνονται με υπέρυθρες ακτίνες από το τηλεσκόπιο James Webb με προηγούμενες παρατηρήσεις που έχουν καταγραφεί σε ορατό και υπεριώδες φως, σε μια προσπάθεια να κατανοηθεί καλύτερα αυτό το παράξενο αντικείμενο.

Αφήνοντας ένα χάος στο ξύπνημά του

Κοντά στο κέντρο του γαλαξία, σωματίδια σκόνης ωθούν πίσω στο σώμα, δημιουργώντας μια πιο δροσερή, πιο σκοτεινή περιοχή στην μπροστινή όψη του γαλαξία.

Ο φραγμένος σπειροειδής γαλαξίας ESO 137–001 που φαίνεται από το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble. Πιστωτική εικόνα: NASA / ESA

«Από την οπτική γωνία που σχηματίζει αστέρια, το ESO 137–001 διαδίδει πραγματικά τους σπόρους του στο διάστημα σαν πικραλίδα στον άνεμο. Το απογυμνωμένο αέριο σχηματίζει τώρα αστέρια. Ωστόσο, ο γαλαξίας, στραγγισμένος από το δικό του καύσιμο που σχηματίζει αστέρια, θα έχει πρόβλημα να κάνει αστέρια στο μέλλον. Μέσω της μελέτης αυτής της σπείρας, και άλλων γαλαξιών όπως, οι αστρονόμοι ελπίζουν να αποκτήσουν καλύτερη κατανόηση του πώς οι γαλαξίες σχηματίζουν αστέρια και εξελίσσονται με την πάροδο του χρόνου », ανέφεραν οι ερευνητές στην έκθεση αποστολής του τηλεσκοπίου Chandra X-Ray.

Όταν το φως που βλέπουμε σήμερα από το ESO 137–001 έφυγε από το σπίτι του, ήταν η αρχή της Τριαδικής Περιόδου στη Γη, όταν όλες οι ηπείροι συσσωρεύτηκαν μαζί στη υπεράνθρωπη της Pangea και οι δεινόσαυροι άρχισαν να κυριαρχούν στον κόσμο.