Οι πλανήτες με την ίδια μάζα και ακτίνα με τη Γη, ακόμη και σε κατοικήσιμη ζώνη ενός αστεριού, θα μπορούσαν να έχουν πολύ διαφορετικές ιδιότητες σήμερα. Πιστωτική εικόνα: J. Pinfield / δίκτυο RoPACS / Πανεπιστήμιο του Hertfordshire.

Ένας «κατοικήσιμος» κόσμος σε όλο το Proxima Centauri μπορεί να μην μοιάζει πολύ με τη Γη

Τώρα που γνωρίζουμε ότι το κοντινότερο αστέρι έχει έναν δυνητικά κατοικήσιμο πλανήτη, ήρθε η ώρα να ρωτήσουμε αν είναι πραγματικά σαν το δικό μας.

«Το να θεωρήσεις τη Γη ως τον μοναδικό πληθυσμό στον άπειρο χώρο είναι τόσο παράλογο όσο το να ισχυριστείς ότι σε ένα ολόκληρο χωράφι που έχει σπαρθεί με κεχρί, μόνο ένας κόκκος θα μεγαλώσει». - Μετρόδωρος Χίου

Ένας από τους απώτερους στόχους της ανθρωπότητας, όταν κοιτάζει έξω το Σύμπαν, είναι να ανακαλύψει έναν άλλο πλανήτη ικανό να υποστηρίξει την ανθρώπινη ζωή, ή ίσως ακόμη και να περιέχει άλλα έξυπνα, ζωντανά όντα. Πέρα από το ηλιακό μας σύστημα, τα πλησιέστερα αστέρια είναι το σύστημα τριάδας Alpha Centauri, που αποτελείται από το Alpha Centauri A, ένα αστέρι σαν τον ήλιο, το Alpha Centauri B, ένα αστέρι ελαφρώς μικρότερο και πιο δροσερό από τον Ήλιο μας, και το Proxima Centauri, ένα κόκκινο χαμηλής μάζας νάνος είναι το πιο κοντινό από όλα. Την περασμένη εβδομάδα, το Ευρωπαϊκό Νότιο Παρατηρητήριο έκανε μια ανακοίνωση, δηλώνοντας ότι υπάρχει ένας πλανήτης σαν τη Γη γύρω από το Proxima Centauri, μόλις 4,24 έτη φωτός μακριά. Με εκτιμώμενη μάζα 1,3 φορές τη Γη και λήψη του 70% του προσπίπτοντος ηλιακού φωτός, ο κόσμος κάνει μια πλήρη επανάσταση γύρω από το αστέρι του σε μόλις 11 ημέρες. Εάν επαληθευτεί, αυτός θα ήταν ο κοντινότερος πλανήτης έξω από το Ηλιακό μας Σύστημα που ανακαλύφθηκε ποτέ.

Τα αστέρια Alpha Centauri (πάνω αριστερά) συμπεριλαμβανομένων των A και B, Beta Centauri (πάνω δεξιά) και Proxima Centauri (σε κύκλο). Πιστωτική εικόνα: Skatebiker χρήστη του Wikimedia Commons.

Εάν είχατε επισκεφθεί τους κορυφαίους επιστήμονες του κόσμου πριν από μόλις 25 χρόνια και ρωτήσατε πόσους πλανήτες υπήρχαν γύρω από αστέρια εκτός από τα δικά μας, το μόνο που θα μπορούσατε να έχετε ήταν εικασίες. Κανένα δεν είχε ποτέ ανακαλυφθεί και επιβεβαιωθεί, και οι λίγοι «ισχυρισμοί ανίχνευσης» που υπήρχαν ανατράπηκαν. Γρήγορα προχωρήστε μέχρι σήμερα, και έχουμε χιλιάδες επιβεβαιωμένους πλανήτες με χιλιάδες περισσότερους ως «υποψηφίους» να περιμένουν στα φτερά. Τα περισσότερα από αυτά αποκαλύφθηκαν από την αποστολή Kepler της NASA, η οποία είδε ένα τμήμα ενός κοντινού σπειροειδούς βραχίονα, κοιτάζοντας 150.000 αστέρια εκατοντάδες έως χιλιάδες έτη φωτός μακριά. Αν και αυτές οι πληροφορίες ήταν αρκετές για να μας πουν ότι τα περισσότερα αστέρια έχουν πλανήτες και ότι ένα σημαντικό ποσοστό έχει βραχώδεις κόσμους στις δυνητικά κατοικήσιμες ζώνες των αστεριών τους συστημάτων, δεν έχει την ίδια γοητεία που κάνουν τα κοντινότερα αστέρια.

Το πιο κοντινό αστέρι στον Ήλιο μας - Proxima Centauri - όπως απεικονίζεται από το Διαστημικό Τηλεσκόπιο Hubble. Πιστωτική εικόνα: ESA / Hubble και NASA.

Οι περισσότεροι από εμάς ακούμε «Γη-σαν» και αμέσως σκεφτόμαστε έναν κόσμο με ήπειρους και ωκεανούς, γεμάτο ζωή, και πιθανώς με ευφυή όντα στην επιφάνειά του. Αλλά αυτό δεν σημαίνει «γήινο» για έναν αστρονόμο, τουλάχιστον, όχι ακόμα. Υπάρχουν πολύ λίγα που μπορούμε να μετρήσουμε σε αυτό το σημείο για έναν μακρινό πλανήτη, ειδικά από έναν μικρό πλανήτη, καθώς το φως από το γονικό του αστέρι κατακλύζει απόλυτα κάθε άλλο σήμα. Το μόνο που μπορούμε να μετρήσουμε είναι η φυσική μάζα, η ακτίνα και η τροχιά ενός πλανήτη. Αν είμαστε τυχεροί, μπορούμε να μετρήσουμε εάν ο πλανήτης έχει ατμόσφαιρα ή όχι, αλλά αυτές οι πληροφορίες είναι συνήθως διαθέσιμες μόνο για γίγαντες αερίου, όχι για βραχώδεις πλανήτες.

Μια απεικόνιση ενός παλέτου γύρω από ένα κόκκινο νάνο αστέρι. Μόνο οι γίγαντες του φυσικού αερίου είναι αρκετά μεγάλοι για να ανιχνεύσουν την ατμόσφαιρα τους αυτή τη στιγμή. Πιστωτική εικόνα: ESO.

Εάν πράγματι βρήκαμε έναν πλανήτη μάζας Γης, σε μέγεθος Γης σε τροχιά γύρω από το Proxima Centauri στη σωστή απόσταση για υγρό νερό στην επιφάνειά του, μας δίνει τεράστια ελπίδα ότι υπάρχουν πλανήτες που μοιάζουν με τη Γη γύρω από ίσως ακόμη και τα περισσότερα από τα αστέρια Σύμπαν. Εξάλλου, μόνο το 5% όλων των αστεριών είναι τόσο τεράστιο όσο ο Ήλιος μας, ενώ το 75% των αστεριών είναι κόκκινοι νάνοι όπως το Proxima Centauri. Με βάση τις μετρήσεις μάζας και μεγέθους, θα μπορούσαμε να επιβεβαιώσουμε ότι ο πλανήτης είναι βραχώδης, αντί για αέριο ή με περίβλημα υδρογόνου / ηλίου. Και αν μπορούσαμε να μετρήσουμε άμεσα το φως από τον πλανήτη, χρησιμοποιώντας μια ποικιλία αστρονομικών τεχνικών για να αφαιρέσουμε το φως από το γονικό αστέρι, θα μπορούσαμε ακόμη και να πούμε αν ο πλανήτης εμφανίζεται ομοιόμορφος με την πάροδο του χρόνου (όπως ένας πλήρως θολωμένος κόσμος όπως η Αφροδίτη είτε) είτε έχει χαρακτηριστικά φωτεινότητας που αλλάζουν με την πάροδο του χρόνου (όπως ένας μερικώς θολός κόσμος όπως η Γη).

Η Γη (L) σε ορατό φως, σε σύγκριση με την Αφροδίτη (R) σε υπέρυθρο φως. Ενώ η ανακλαστικότητα της Γης θα ποικίλλει με την πάροδο του χρόνου, η Αφροδίτη θα παραμείνει σταθερή. Πιστωτική εικόνα: NASA / MODIS (L), ISIS / JAXA (R), ραφές από τον E. Siegel.

Υπάρχουν και άλλα πράγματα που θα γνωρίζαμε επίσης για το πώς αυτός ο κόσμος είναι διαφορετικός από τον δικό μας. Με βάση τη μάζα του πλανήτη, το μέγεθος και την απόσταση από το αστέρι του, θα ξέραμε ότι ήταν κλειδωμένο παλιρροιακό, πράγμα που σημαίνει ότι το ίδιο ημισφαίριο αντιμετωπίζει πάντα το αστέρι, παρόμοιο με το πώς η Σελήνη είναι κλειδωμένη στη Γη. Γνωρίζαμε ότι τα χρόνια του είναι πολύ μικρότερα, και ότι οι εποχές της θα καθορίζονταν από την ελλειπτικότητα της τροχιάς του και όχι από την αξονική κλίση.

Οι 21 πλανήτες Kepler ανακαλύφθηκαν στις κατοικήσιμες ζώνες των αστεριών τους, όχι μεγαλύτεροι από το διπλάσιο της διαμέτρου της Γης. Οι περισσότεροι από αυτούς τους κόσμους περιστρέφονται σε κόκκινους νάνους, πιο κοντά στο «κάτω μέρος» του γραφήματος. Πιστωτική εικόνα: NASA Ames / N. Batalha και W. Stenzel.

Αλλά τα πιο εντυπωσιακά είναι τα πράγματα που δεν θα γνωρίζαμε ακόμη, τα οποία περιλαμβάνουν:

  • Είτε αυτός ο κόσμος έχει θερμοκρασία επιφάνειας όπως η Αφροδίτη, όπως η Γη ή σαν τον Άρη, οι οποίες εξαρτώνται πολύ από τις ιδιότητες που δεν μπορούμε να μετρήσουμε όπως η σύνθεση της ατμόσφαιρας.
  • Εάν υπάρχει η δυνατότητα υγρού νερού στην επιφάνειά του, η οποία απαιτεί τη γνώση της ατμοσφαιρικής πίεσης.
  • Είτε υπάρχει ένα μαγνητικό πεδίο που προστατεύει τον πλανήτη από την ηλιακή ακτινοβολία, ή αν αυτό είναι απαραίτητο για την προστασία οποιασδήποτε ζωής που προέκυψε στον κόσμο.
  • Εάν η ηλιακή δραστηριότητα έχει τηγανίσει οποιαδήποτε ζωή που θα μπορούσε να υπήρχε στα πρώτα στάδια.
  • Ή αν η ατμόσφαιρα έχει βιογραφίες ή όχι.
Ο εξωπλανήτης Kepler-452b (R), σε σύγκριση με το Earth (L), είναι πιθανός υποψήφιος για το Earth 2.0. Πιστωτική εικόνα: Πιστωτική εικόνα: NASA / Ames / JPL-Caltech / T. Πιλ.

Είτε αυτός ο πλανήτης υπάρχει είτε όχι - και είναι σημαντικό να είστε δύσπιστοι, καθώς υπήρχε ένας πλανήτης που αναφέρθηκε γύρω από το Alpha Centauri B πριν από λίγα χρόνια που έφυγε με περισσότερα δεδομένα - είναι σημαντικό να θυμάστε ότι το "Earth-like" απέχει πολύ από να είναι οτιδήποτε σαν την πραγματική Γη. Με αυτά τα κριτήρια, η Αφροδίτη ή ο Άρης θα ήταν και «Γη», αλλά δεν θα διακυβεύατε τις ελπίδες σας να γίνετε ένα διαστρικό είδος σε κανένα από αυτά. Όσο υπέροχη είναι η εύρεση ενός νέου, βραχώδους κόσμου στη δυνητικά κατοικήσιμη ζώνη γύρω από το κοντινότερο αστέρι στον Ήλιο, απέχει πολύ από το απόλυτο όνειρό μας για μια Γη 2.0.

Αυτή η ανάρτηση εμφανίστηκε για πρώτη φορά στο Forbes και σας προσφέρεται χωρίς διαφημίσεις από τους υποστηρικτές του Patreon. Σχολιάστε το φόρουμ μας και αγοράστε το πρώτο μας βιβλίο: Beyond The Galaxy!