Ένα παρθικό πυροβολισμό

Τα δώρα χωρισμού του Neanderthals στον Homo sapiens ήταν γονίδια που προκαλούν ασθένειες

Εκτός αν τα πλάσματα όπως ο Ίτι και ο Bigfoot αποδειχθούν αληθινά, το μόνο είδος ανθρώπου στον σύγχρονο κόσμο είναι ο Homo sapiens. Αυτό όμως ισχύει μόνο πρόσφατα. Για το μεγαλύτερο μέρος της ιστορίας των 200.000 ετών του Homo sapiens, μοιράστηκε τον πλανήτη με πολλά ξαδέλφια. Οι πιο διάσημοι ήταν οι Νεάντερταλ, οι οποίοι ήταν μεγαλύτεροι και βαρύτεροι και έζησαν στην Ευρώπη και την Κεντρική Ασία.

Ο Neanderthals πέθανε πριν από 40.000 χρόνια. Το εάν σκοτώθηκαν άμεσα από τους σύγχρονους ανθρώπους ή ήταν εκτός ανταγωνισμού είναι ένα πολυετές θέμα συζήτησης. Ούτως ή άλλως, υπήρχαν περισσότερα στις σχέσεις μεταξύ των δύο ειδών παρά στην αντι-ανθρωποκτονία. Κατά την τελευταία δεκαετία, οι ερευνητές διαπίστωσαν ότι μεταξύ 1% και 4% του DNA των σύγχρονων Ευρωπαίων και των απογόνων τους σε άλλες ηπείρους προέρχεται από Νεάντερταλ. Πρέπει, με άλλα λόγια, να υπάρχει κάποια ποσότητα διασταύρωσης που συνέβαινε την ίδια μέρα.

Η εξέλιξη είναι συχνά μια ανταλλαγή και για το DNA του Νεάντερταλ να έχει επιβιώσει όσο έχει, πρέπει να προσφέρει κάποια πλεονεκτήματα σε όσους το μεταφέρουν.

Αυτό που είναι λιγότερο σαφές είναι σήμερα το αποτέλεσμα του DNA που αποκτήθηκε. Το DNA του Νεάντερταλ δεν είναι εύκολο να βρεθεί (πρέπει να συγκεντρωθεί από απολιθώματα που έχουν διατηρηθεί ιδιαίτερα καλά) και να εκτελεί εκτεταμένες γενετικές δοκιμές σε μεγάλο αριθμό σύγχρονων ανθρώπων, κάτι που είναι απαραίτητο για να ξεμπερδέψει την επιρροή ακόμη και ενός σχετικά μικρού κομματιού των γονιδιώματα, είναι ακριβό. Παρ 'όλα αυτά, όπως αναφέρουν στο Science, ακριβώς μια τέτοια σύγκριση έγινε μόλις από έναν επικεφαλής της ομάδας από την Corinne Simonti του Vanderbilt Genetics Institute, στο Τενεσί.

Αντί να κάνουν οι ίδιοι τα γενετικά τεστ, η Δρ Simonti και οι συνεργάτες της χρησιμοποίησαν δεδομένα από το δίκτυο ηλεκτρονικών ιατρικών αρχείων και γονιδιωματικής. Αυτό τους έδωσε τόσο το ιατρικό ιστορικό όσο και τους γονότυπους χιλιάδων ανθρώπων. Διάλεξαν 28.416 άτομα ευρωπαϊκής καταγωγής και συνέκριναν τα γονιδιώματα αυτών των ατόμων με γενετικές πληροφορίες που ανακτήθηκαν από το toe-bone μιας νεάντερταλ γυναίκας που βρέθηκε σε μια σπηλιά στη Ρωσία, το 2010. Βρήκαν 135.000 κομμάτια σύγχρονου ανθρώπινου DNA που σκέφτηκαν πιθανότατα προέλευσης Νεάντερταλ.

Προηγούμενη έρευνα διαπίστωσε ότι το DNA του Νεάντερταλ ήταν ιδιαίτερα συνηθισμένο κοντά σε μέρη του γονιδιώματος που σχετίζονται με ασθένειες όπως κατάθλιψη, καρδιακές παθήσεις και σμηγματορροϊκή κερατίωση, ένα παράπονο στο οποίο σχηματίζονται φολιδωτά εξογκώματα στο δέρμα ενός πάσχοντος. Επειδή τα δεδομένα του Δρ Simonti περιελάμβαναν άτομα που στην πραγματικότητα υπέφεραν από τέτοιες καταστάσεις, μπόρεσε να ελέγξει αυτές τις ενώσεις. Όταν το έκανε, διαπίστωσε ότι συγκεκριμένα κομμάτια του DNA του Νεάντερταλ είχαν πράγματι συσχετιστεί με την παρουσία και των τριών καταγγελιών. Και η ομάδα βρήκε ένα συμπλέγμα άλλων φαινομένων για τα οποία τα νεάντερταλ γονίδια φάνηκαν να θέτουν τους φορείς τους σε επιπλέον κίνδυνο. Αυτά κυμαίνονταν από παχυσαρκία και διαταραχές πήξης του αίματος έως ορισμένους τύπους υποσιτισμού, ακόμη και κάπνισμα.

Στην αρχή, αυτό σημαίνει ότι το DNA του Νεάντερταλ είναι κατάρα. Αυτό όμως σχεδόν δεν ισχύει. Σαράντα χιλιετίες είναι αρκετός χρόνος για να ξεκινήσει η εξέλιξη στη δουλειά. Αυτό σημαίνει ότι τα δυσμενή χαρακτηριστικά πρέπει να είχαν εξαλειφθεί, ενώ τα ευεργετικά αυτά εξαπλώθηκαν. Υπάρχουν ενδείξεις για αυτό ακριβώς. Ορισμένα μέρη του ανθρώπινου γονιδιώματος είναι ασυνήθιστα απαλλαγμένα από την επιρροή του Νεάντερταλ, υποδηλώνοντας ότι η φυσική επιλογή έχει αφαιρέσει τα επιβλαβή γονίδια. Άλλα μέρη, όπου το DNA του Νεάντερταλ πιθανώς προσφέρει οφέλη, είναι γεμάτα από αυτά.

Και μόνο επειδή κάτι είναι κακό για τους σύγχρονους ανθρώπους δεν σημαίνει απαραίτητα ότι ήταν κακό για τους προγόνους τους που κυνηγούν και συγκεντρώνουν. Μερικά γονίδια ενδέχεται να θέσουν τους φορείς τους σε κίνδυνο παχυσαρκίας στον σύγχρονο κόσμο των λιπαρών, ζαχαρούχων σνακ. Αλλά σε έναν κόσμο όπου τα τρόφιμα είναι λιγοστά (όπως πιθανώς ήταν στα βόρεια γεωγραφικά πλάτη όπου οι σύγχρονοι άνθρωποι και οι Νεάντερταλ είχαν ανάμιξη), αυτά τα ίδια γονίδια θα μπορούσαν να βοηθήσουν τους ιδιοκτήτες τους σε περιόδους άπαχου.

Το Νεάντερταλ DNA φαίνεται να θέτει σε κίνδυνο τους σύγχρονους ανθρώπους για ένα συγκεκριμένο είδος υποσιτισμού που προκαλείται από την έλλειψη θειαμίνης, βιταμίνης Β που είναι ζωτικής σημασίας για το μεταβολισμό των υδατανθράκων. Ωστόσο, λέει ο Δρ Simonti, η ίδια γενετική παραλλαγή μπορεί επίσης να διευκολύνει την πέψη των λιπών. Πριν από χιλιετίες, όταν οι άνθρωποι έλαβαν λιγότερο από την ενέργειά τους από εξευγενισμένους υδατάνθρακες, η ανταλλαγή μπορεί να ήταν χρήσιμη. Σε έναν κόσμο όπου οι καλλιέργειες σιτηρών έχουν γίνει βασική τροφή, μπορεί να μην είναι.

Τέλος, και πιο πειστικά, η Δρ Simonti και οι συνάδελφοί της εξέταζαν ιατρικά αρχεία. Αυτά, εξ ορισμού, θα περιέχουν πληροφορίες μόνο για ασθένειες. Η εξέλιξη είναι συχνά μια ανταλλαγή και για το DNA του Νεάντερταλ να έχει επιβιώσει όσο έχει, πρέπει να προσφέρει κάποια πλεονεκτήματα σε όσους το μεταφέρουν. Προς το παρόν, ακριβώς αυτά τα πλεονεκτήματα είναι ένα μυστήριο. Αλλά περισσότερη έρευνα σίγουρα θα τους φωτίσει.

Αυτό το άρθρο εμφανίστηκε για πρώτη φορά στην ενότητα Επιστήμη και τεχνολογία του Economist στις 13 Φεβρουαρίου 2016.